Illustrazione della navicella DRACO, sviluppata da Lockheed Martin per DARPA, che dimostrerà la tecnologia dei motori termonucleari

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Dopo i bombardamenti di Hiroshima e Nagasaki, bisognava convincere il pubblico spaventato che l’atomo era un amico. Gli scienziati avevano grandi piani con questa “grandiosa scoperta”. Walt Disney ebbe il compito di correggere l’immagine e creare fiducia, e il suo film promozionale del 1957 si intitolava proprio così: OUR FRIEND THE ATOM.

Dopo Chernobyl e Fukushima, possiamo osservare un processo simile: L’energia nucleare viene presentata come “verde” perché non causerebbe emissioni di CO2. Il nucleare non solo sta vivendo una sua rinascita nello spazio, ma è anche parte della strategia del cosidetto “FUTURO VERDE”, il cui sviluppo distopico sembra essere inarrestabile. Tuttavia, più che mai oggi il sistema duale dell’energia nucleare si concentra sullo spazio.

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L’energia nucleare è la chiave per l’esplorazione dello spazio?

A lungo fonte di energia controversa, il nucleare sta affrontando una rinascita nello spazio.

Di Tom Cassauwers

L’energia nucleare sta vivendo una rinascita sulla Terra e nello spazio. Che si parli di basi lunari o di esplorazione spaziale, il nucleare è la chiave per spingersi oltre i nostri confini attuali.

Il 25 agosto 2012, la solitaria sonda spaziale Voyager 1 ha varcato la soglia dello spazio interstellare. In quel momento si trovava a 18 miliardi di km (11 milioni di miglia) di distanza dal sole, ben oltre tutti i pianeti del nostro sistema solare.

Il Voyager 1 è stato lanciato nel 1977. A distanza di quasi 50 anni, continua ad andare e a inviare informazioni, penetrando sempre più in profondità nello spazio. Può farlo perché è alimentato dall’energia nucleare.

A lungo fonte di energia controversa, il nucleare ha suscitato un rinnovato interesse sulla Terra per alimentare la nostra lotta contro il cambiamento climatico. Ma dietro le quinte, il nucleare sta affrontando una rinascita anche nello spazio.

A luglio, la National Aeronautics and Space Administration (NASA) e la Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) statunitensi hanno annunciato congiuntamente di voler lanciare un veicolo spaziale a propulsione nucleare entro il 2025 o il 2026. L’Agenzia spaziale europea (ESA), a sua volta, sta finanziando una serie di studi sull’uso di motori nucleari per l’esplorazione dello spazio. L’anno scorso, inoltre, la NASA ha assegnato un contratto alla Westinghouse per sviluppare un concetto di reattore nucleare per alimentare una futura base lunare.

Al momento c’è molto interesse per il nucleare per le applicazioni spaziali”, ha dichiarato il dottor Ramy Mesalam, direttore del programma di ingegneria dei veicoli spaziali dell’Università di Leicester. “Più esploriamo il nostro sistema solare e oltre, più il nucleare diventerà interessante”.

Notte lunare

Uno dei partecipanti a questo nuovo boom è Zeno Power, una startup statunitense fondata nel 2018. Un team da loro guidato ha recentemente ricevuto un premio di 15 milioni di dollari per sviluppare i cosiddetti sistemi di energia nucleare a radioisotopi da utilizzare sulla superficie lunare da parte della NASA. Questi sistemi di energia nucleare piccoli e leggeri hanno una lunga storia di utilizzo nello spazio e possono potenzialmente utilizzare i rifiuti nucleari per alimentarsi.

La NASA e i partner internazionali, come l’Agenzia spaziale europea (ESA), vogliono rendere operativa una base lunare entro la fine del decennio. Questa base molto probabilmente utilizzerà in parte reattori nucleari per l’energia e il calore.

L’energia nucleare è particolarmente interessante per essere utilizzata sulla Luna a causa delle dure condizioni della superficie lunare. L’oscurità è una preoccupazione particolare per le missioni di lunga durata. “La notte lunare dura 14 giorni terrestri”, ha dichiarato Tyler Bernstein, cofondatore e CEO di Zeno Power. “Ci sono anche regioni permanentemente in ombra, come i crateri. Generare energia solare è impossibile al buio e le temperature in alcuni luoghi possono raggiungere i -200 gradi Celsius”.

Bernstein spera che i primi reattori siano pronti entro il 2025.

TRADUZIONE A CURA DI NOGEOINGEGNERIA

https://www.aljazeera.com/economy/2024/2/29/is-nuclear-power-the-key-to-space-exploration

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